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China reinventa su economía

China reinventa su economía - Economía

En los Estados Unidos y otros países desarrollados, hay tres filosofías básicas de estabilización macroeconómica. Cada uno de ellos estuvo presente de alguna forma durante la Gran Depresión, y cada uno sobrevive hasta el día de hoy.

El primero es el keynesianismo, que se centra en el estímulo fiscal, principalmente en la forma de un aumento del gasto público. El segundo es el monetarismo, que sostiene que sacar a las economías de la recesión es el trabajo del banco central, que puede reducir las tasas de interés, participar en flexibilización cuantitativa o facilitar la política monetaria de otras maneras. La tercera escuela sostiene que las recesiones son un fenómeno saludable y normal, y que los gobiernos no deberían tratar de combatirlos. Esta última idea fue promovida por los liquidacionistas durante la Gran Depresión, y disfrutó de un resurgimiento del interés en la década de 1980, llegando incluso a ganar un Nobel para uno de sus principales defensores.

Estos tres enfoques han existido durante tanto tiempo que es tentador concluir que no hay otros. Pero es posible que haya algo más por ahí: una buena forma de estabilizar la economía que no sea la política fiscal o monetaria. Y es posible que China haya sido la que haya recurrido a esta alternativa.

Durante el último cuarto de siglo, el crecimiento en China ha sido notablemente estable. Aunque ha habido altibajos, el país nunca ha registrado una recesión en ese momento. Durante ese período, el crecimiento real del producto interno bruto nunca ha caído por debajo del 6 por ciento:

Por supuesto, esos son números oficiales del gobierno, y mucha gente acusa a China de manipular sus estadísticas. Los funcionarios provinciales y locales tienen incentivos para informar cifras de crecimiento excesivamente optimistas, y el gobierno central puede suavizar las cifras del PIB para evitar que el capital escape del país. Incluso el primer ministro de China, Li Keqiang, alguna vez calificó las estadísticas económicas del país como “artificiales y por lo tanto poco confiables”. Por esta razón, varios observadores independientes han construido sus propias medidas de crecimiento chino, basándose en datos como el uso de electricidad para complementar el números. Pero casi todos concluyen que China no ha visto un crecimiento bajo cero en los últimos años, a pesar de una leve desaceleración en 2015.

Esto es notable. La mayoría de los países en rápido desarrollo tropiezan en algún momento. Durante su ascenso económico en la década de 1800, los Estados Unidos sufrieron numerosos pánicos y depresiones (como se conocían las recesiones). El crecimiento de convergencia de Japón durante el período de posguerra fue notablemente rápido y estable, pero sufrió dos recesiones en los años sesenta y setenta. China, por el contrario, ha capeado tanto la Gran Recesión como su propia burbuja bursátil y se desploma sin que su crecimiento alguna vez haya retrocedido.

¿Cómo logró China esta hazaña? La política monetaria fue ciertamente utilizada como una herramienta de estabilización, pero sus movimientos de la tasa de interés no han sido particularmente dramáticos:

China hizo uso de la política fiscal en la Gran Recesión, con un déficit de alrededor del 7 por ciento del PIB en 2009:

Pero el estímulo había terminado rápidamente, ya que China tenía un pequeño superávit el próximo año. La política fiscal pudo haber sido efectiva, pero no fue toda la historia.

Además de gastar más, China también ordenó a los bancos que presten mucho más dinero. El Banco Mundial estimó que el aumento del crédito bancario representaba el 40 por ciento del estímulo de China. Gran parte del préstamo fue realizado por los cuatro grandes bancos estatales de China. El dinero se destinó a infraestructura, bienes raíces y todo tipo de proyectos corporativos, muchos de los cuales fueron llevados a cabo por las empresas estatales del país. Ese préstamo solía ser un desperdicio y probablemente perjudicaba la productividad, pero salvar la economía de un acantilado podría haber valido la pena, especialmente porque una profunda recesión podría haber amenazado la estabilidad política del país.

En los años posteriores a la crisis, China ha recurrido una y otra vez a la política crediticia para estabilizar su economía, alentando a los bancos a prestar más cuando existe el riesgo de recesión y reduciendo el crédito cuando las burbujas inmobiliarias amenazan con salirse de control. En 2011, el gobierno apretó los préstamos para limitar una posible burbuja inmobiliaria, y nuevamente en 2013, y una vez más en 2017. En 2014, facilitó los préstamos bancarios para estimular la economía. En 2016 redujo los requisitos de reserva de los bancos para estimular la expansión del crédito. Y recientemente, frente a la amenaza de una guerra comercial con los EE. UU., Redujo los requisitos de reservas nuevamente y alentó los préstamos con otros ajustes de política.

Aunque es difícil tener una idea clara de la política crediticia general de China -porque hay tantas políticas y porque se hace mucho a puerta cerrada- parece que el país está experimentando un nuevo enfoque de estabilización macroeconómica. Ese programa se centra en los precios de los activos, las finanzas bancarias, los bienes inmuebles y el control administrativo de los bancos.

Muchos economistas considerarían que este enfoque es irremediablemente ad hoc, fortuito e intervencionista, no el tipo de cosa en que un país desarrollado querría confiar. Y, sin embargo, parece haber llevado a China con éxito a través de varias crisis, mientras que siempre evita el catastrófico colapso financiero del que los observadores externos han estado advirtiendo durante años.

¿Hay alguna lección para las economías desarrolladas aquí? Países como Japón y los países miembros de la Unión Europea utilizan una gran cantidad de financiación bancaria. Estados Unidos tiende a utilizar más los mercados de bonos, pero los bancos, especialmente los grandes bancos, son extremadamente importantes en el sector inmobiliario, que es un factor muy importante en el ciclo económico. ¿Podrían los países desarrollados crear más herramientas de política para presionar a los bancos a aumentar los préstamos en recesiones y reducir cuando las burbujas amenazan? ¿O China es  un modelo que no se puede copiar? ¿La repetida intervención de China en los mercados de crédito crea ineficiencias que eventualmente harán que el sistema caiga? No hay forma de saber las respuestas a estas preguntas todavía. Pero los macroeconomistas deberían pensar en la política crediticia como un complemento importante de las herramientas fiscales y monetarias tradicionales de lucha contra la recesión.

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Scarlett2000

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